Le capital-investissement voit des milliards dans les soins oculaires alors que les entreprises ciblent des procédures à haut profit

ST. LOUIS – Christina Green espérait que la chirurgie de la cataracte éclaircirait sa vision trouble, qui s’était aggravée après avoir pris un médicament pour lutter contre son cancer du sein.

Mais l’ancienne professeure d’anglais a déclaré que sa chirurgie de 2019 avec des consultants en ophtalmologie ne lui avait pas permis d’atteindre une vision de 20/20 ni de corriger son astigmatisme – malgré des frais de 3 000 $ pour la mise à niveau chirurgicale de l’astigmatisme. Green, 69 ans, a déclaré qu’elle avait fini par se sentir plus comme un signe dollar pour la pratique que comme une patiente.

“Vous êtes une vache parmi un troupeau alors que vous vous déplacez de cette station à cette station à cette station”, a-t-elle déclaré.

Ophthalmology Consultants fait partie d’EyeCare Partners, l’un des plus grands groupes américains de soins oculaires soutenus par des capitaux privés. Il a son siège social à Saint-Louis et compte quelque 300 ophtalmologistes et 700 optométristes dans ses réseaux répartis dans 19 États. Le groupe s’est refusé à tout commentaire.

Partners Group, basé en Suisse, a acheté EyeCare Partners en 2019 pour 2,2 milliards de dollars. Un autre géant des soins oculaires, Retina Consultants of America, basé au Texas, a été créé en 2020 avec un investissement de 350 millions de dollars de Webster Equity Partners, une société de capital-investissement basée au Massachusetts, et indique maintenant sur son site Web qu’il compte 190 médecins dans 18 États. D’autres groupes de capital-investissement établissent des empreintes régionales avec des pratiques telles que Midwest Vision Partners et EyeSouth Partners. Les acquisitions se sont tellement multipliées que les sociétés de capital-investissement se vendent désormais régulièrement des pratiques les unes aux autres.

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Au cours de la dernière décennie, les groupes de capital-investissement sont passés de la reprise d’une poignée de cabinets à une collaboration avec jusqu’à 8% des ophtalmologistes du pays, a déclaré le Dr Robert E. Wiggins Jr., président de l’American Academy of Ophthalmology.

Ils raflent les pratiques des médecins de soins oculaires à l’échelle nationale alors que les opportunités de gagner de l’argent se développent dans les soins oculaires médicaux avec le vieillissement de la population américaine. Des groupes de capital-investissement, soutenus par de riches investisseurs, rachètent ces pratiques – ou les unifient dans le cadre d’accords de type franchise – dans l’espoir d’augmenter les marges bénéficiaires en réduisant les coûts administratifs ou en modifiant les stratégies commerciales. Ils revendent souvent ensuite les pratiques à un prix plus élevé au prochain enchérisseur.

Le potentiel de profit pour les investisseurs en capital-investissement est clair : tout comme payer pour surclasser les sièges d’avion en première classe, les patients peuvent choisir des modules complémentaires coûteux pour de nombreuses procédures oculaires, telles que la chirurgie de la cataracte. Par exemple, les médecins peuvent utiliser des lasers au lieu de couper manuellement les lentilles oculaires, proposer des lentilles oculaires multifocales qui peuvent éliminer le besoin de lunettes ou recommander le correctif d’astigmatisme que Green a déclaré avoir été vendu. Souvent, les patients paient de leur poche ces extras – un salaire de soins de santé non limité par les négociations de remboursement d’assurance. Et ces services peuvent avoir lieu dans des centres de chirurgie ambulatoires et autonomes, qui peuvent tous deux être plus rentables qu’en milieu hospitalier.

Les investissements fournis par les groupes de capital-investissement peuvent aider les médecins à commercialiser et à étendre leurs pratiques, ainsi qu’à négocier de meilleurs prix pour les médicaments et les fournitures, a déclaré Wiggins. Mais il a averti que la quête des sociétés de capital-investissement pour maximiser la rentabilité risque de compromettre les soins aux patients.

“Les problèmes s’accumulent et font grimper les prix”, a ajouté Aditi Sen, directeur de la recherche et des politiques au Health Care Cost Institute à but non lucratif, qui fournit des données et des analyses sur l’économie des soins de santé.

Yashaswini Singh, économiste de la santé à l’Université Johns Hopkins, et ses collègues ont analysé les acquisitions de capital-investissement en ophtalmologie, gastro-entérologie et dermatologie et ont constaté que les cabinets facturaient une assurance supplémentaire de 20 %, soit en moyenne 71 $, de plus après l’acquisition. Les cabinets privés ont également vu une augmentation substantielle du nombre de nouveaux patients et des retours plus fréquents d’anciens patients, selon leurs recherches, publiées le 2 septembre dans la revue médicale JAMA.

Une analyse de KHN a également révélé que les sociétés de capital-investissement investissent dans les cabinets de médecins qui prescrivent à des taux élevés deux des médicaments oculaires les plus courants contre la dégénérescence maculaire, ce qui signifie que les médecins voient probablement un grand nombre de patients et sont donc plus rentables.

KHN a analysé les 30 principaux prescripteurs des médicaments oculaires contre la dégénérescence maculaire Avastin et Lucentis en 2019 via une base de données des Centers for Medicare & Medicaid Services. Les sociétés de capital-investissement ont ensuite investi dans 23 % des principaux prescripteurs d’Avastin et 43 % des principaux prescripteurs de Lucentis, soit bien plus que les 8 % d’ophtalmologistes dans lesquels le capital-investissement détient actuellement une participation. Retina Consultants of America, par exemple, a investi dans les pratiques de quatre des meilleurs prescripteurs d’Avastin et de neuf des meilleurs prescripteurs de Lucentis.

“Le modèle de capital-investissement est un modèle qui se concentre sur la rentabilité, et nous savons qu’ils ne sélectionnent pas les pratiques au hasard”, a déclaré Sen.

Elle a noté que le volume de patients serait attrayant pour le capital-investissement, ainsi que l’idée d’investir dans des pratiques utilisant des prescriptions coûteuses de Lucentis, qui coûtent environ 1 300 $ par injection. En outre, a-t-elle déclaré, après avoir été acquis par des capitaux privés, les médecins pourraient potentiellement changer leurs habitudes de prescription en passant de l’Avastin moins cher qui coûte environ 40 $ à Lucentis, améliorant ainsi le résultat net.

Retina Consultants of America n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

L’été dernier, Craig Johnson, alors âgé de 74 ans, a décidé qu’il était enfin temps de subir une opération de la cataracte pour réparer ses yeux détériorés. Il a décidé d’aller chez CVP Physicians à Cincinnati, l’appelant “la crème de la crème locale pour avoir une chirurgie oculaire” comme ils le font “100 par jour”. Le cabinet faisait déjà partie d’un investissement en capital-investissement, mais a depuis été acquis par un autre investisseur, le géant EyeCare Partners, pour 600 millions de dollars.

Johnson, bien que satisfait des résultats de son opération, ne connaissait pas la version de coupe manuelle de l’opération – l’alternative moins chère mais tout aussi efficace à l’utilisation d’un laser. Johnson utilisait une assurance privée parce qu’il travaillait toujours, et il a dit que cela entraînait plus de 2 000 $ de débours pour chaque œil. La chirurgie au laser coûte généralement plus cher que la chirurgie manuelle et peut ne pas être couverte par les régimes d’assurance, selon l’American Academy of Ophthalmology.

Johnson a expliqué qu’un vendeur, ainsi qu’un médecin, l’ont guidé à travers des options pour améliorer sa vue.

“Les personnes âgées sont une population vulnérable car elles ont un revenu fixe, elles sont un peu plus âgées, elles vous font confiance… vous portez une blouse blanche”, a déclaré le Dr Arvind Saini, un ophtalmologiste qui dirige un cabinet indépendant en Californie. Comté de San Diego.

De nombreux patients ne savent pas si les investisseurs en capital-investissement ont un intérêt dans les pratiques qu’ils choisissent, car ils leur sont souvent référés par un autre médecin ou ont une urgence oculaire.

David Zielenziger, 70 ans, s’est senti chanceux d’obtenir un rendez-vous rapide chez l’un des consultants vitréorétiniens de NY après que sa rétine se soit détachée. Zielenziger, un ancien journaliste économique, ne savait pas qu’il était associé à Retina Consultants of America. Il aimait son médecin et ne se plaignait pas des soins d’urgence qu’il recevait – et continuait à s’y rendre pour des suivis. Medicare couvrait à peu près tout, a-t-il dit.

“C’est une pratique très occupée”, a-t-il dit, notant qu’elle s’est étendue à plus d’endroits, ce qui doit rendre les investisseurs heureux.

En 2018, Michael Kroin a cofondé Physician Growth Partners, un groupe qui aide les médecins à vendre leurs cabinets à des sociétés de capital-investissement, pour capitaliser sur l’explosion d’intérêt. Les soins oculaires sont l’un des plus grands domaines d’investissement, a-t-il déclaré, car les services de soins de santé spécialisés s’appliquent à un si vaste marché de personnes.

Seize des 25 sociétés de capital-investissement identifiées par le tracker de l’industrie PitchBook comme les plus grands investisseurs en soins de santé ont pris des participations dans des cabinets d’optométrie et d’ophtalmologie, selon une analyse de KHN.

Kroin s’attend à ce que les investissements en capital-investissement dans les cabinets ne continuent de s’accélérer qu’en raison de la concurrence du «gorille de 1 000 livres» des hôpitaux qui acquièrent également des cabinets et que la bureaucratie du remboursement des assurances oblige davantage de médecins à rechercher une aide extérieure. “Si vous ne grandissez pas, il sera difficile de survivre et de gagner un niveau de revenu similaire à celui que vous aviez auparavant”, a-t-il déclaré.

Certains experts en soins de santé craignent que les sociétés de capital-investissement ne se retrouvent finalement avec un sac trop endetté si d’autres entreprises ne veulent pas acheter les pratiques dans lesquelles elles ont investi, ce qui pourrait entraîner la fermeture de ces pratiques et, finalement, encore plus de consolidation.

“Je ne suis pas sûr que la plupart des cabinets médicaux soient si inefficaces que vous puissiez en tirer 20% de profit en plus”, a déclaré le Dr Lawrence Peter Casalino, chef de la division des politiques de santé et de l’économie au Département de la santé de la population de Weill Cornell Medicine. Les sciences. Et, a-t-il dit, les investisseurs comptent revendre à un acheteur qui paiera plus que ce qu’il a payé. “Si cela ne fonctionne pas, tout s’effondre.”

Le journaliste d’investigation du KHN, Fred Schulte, a contribué à cet article.

KHN (Kaiser Health News) est une salle de presse nationale qui produit un journalisme approfondi sur les questions de santé. Avec l’analyse des politiques et les sondages, KHN est l’un des trois principaux programmes d’exploitation de la KFF (Kaiser Family Foundation). KFF est une organisation à but non lucratif dotée fournissant des informations sur les problèmes de santé à la nation.

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